Skip to Content

Will 2023 truly be the year of active bond managers?

Este artículo está disponible sólo en inglés.

Commentary by: Jeffrey A. Johnson, Principal, Head of Fixed Income Product

After a brutal year for fixed income, I often hear two recurring themes in the industry—that bonds are back, and that 2023 will be the year when active management will truly shine. But both need caveats.

After a dismal 2022, it’s true that bond valuations are now lower, yields are up, and so are long-term expected returns. But central banks aren’t necessarily finished hiking interest rates, and a recession is still possible. All that means we’re not done with volatility over the short term.

Greater volatility can mean greater opportunity for active management. But greater opportunity does not necessarily guarantee greater outcomes. Before we go there, let’s look at what does put the odds in favor of active managers.

Setting the odds in favor of winning active fixed income managers

Vanguard believes in both active and passive investing, but our faith in active is contingent on managers meeting a number of criteria. Among them:

  • A deep and experienced team, with expertise across sectors and global regions.
  • A clear investment philosophy and robust investment process. If a manager cannot explain their approach, stay away.
  • A true-to-label approach with transparency. Bonds are meant to be a defensive asset class. They should behave that way, with no surprises.
  • Stringent and systematic risk controls, preferably with independent teams that can provide objective opinions and risk assessments.
  • Relative consistency in performance and in the portfolio, not causing a whiplash experience for investors.

All the above should be packaged with low costs, as even the most talented managers cannot consistently overcome the hurdle of high operating and transaction costs. According to Lipper data as of year-end 2022, the average five-year annualized return for investment-grade intermediate fund category (which includes funds that we consider to be core holdings) lagged the return of the benchmark (the Bloomberg U.S. Aggregate Bond Index) by a mere 8 basis points, or 0.08 percentage point. According to the Investment Company Institute, the average expense ratio for bond funds in 2022 was 0.37%. Choosing funds with lower expense ratios by itself stacks the odds more in favor of active managers.

The challenges facing active management

If it was easy for active managers to outperform benchmarks in volatile times, then a larger share of managers would have outperformed their indexes not just in 2022, but also over longer periods that capture varying environments for interest rates and inflation.

Instead, at best, the record was mixed. The chart that follows shows the percentages of funds in select categories that underperformed their benchmark indexes over various periods as of year-end 2022. The longer periods include volatile years in the bond markets—among them 2008, 2013, 2015, 2020, and 2022. The results demonstrate that active managers who can add alpha are a shrinking minority over longer periods, even when opportunities abound in the form of market disruption and wider dispersion of returns.

Fewer active bond managers outpaced benchmarks over time

Notes: This chart illustrates the data for five representative categories from the last semiannual SPIVA U.S. Scorecard. The full scorecard had data for 17 fixed income fund categories and compared their performance against the relevant Bloomberg, Standard & Poor’s, or iBoxx indexes as benchmarks. Over one year, 11 out of 17 categories had a majority (more than 50%) underperform; over three years, 12 of 17 categories had the majority underperform; over five years, 16 of 17 categories had the majority underperform; and over 10 and 15 years, 16 of 16 fund categories had the majority underperform (one fund category did not have a full track record over 10 and 15 years).

Past performance is no guarantee of future returns. The performance of an index is not an exact representation of any particular investment, as you cannot invest directly in an index.

Sources: Vanguard, using data from the SPIVA U.S. Scorecard as of December 31, 2022.

The bottom line for investors

Identifying that shrinking minority in advance—the future elite among managers who beat their bogies over the long run—is the real challenge for investors who choose to go down the active route.

But it doesn’t have to be an “either/or” decision. There’s room for both active and passive investments. Ultimately, for investors, it’s a matter of preference. Some might prefer the predictability (relative to market benchmarks) of passive funds. Others have the appetite for potential outperformance and the risk tolerance to accept potential underperformance. Still others might hedge with both.

For those who want active management, whether wholeheartedly or partially, the outlook for active is supported by where we are in the economic cycle. As the economy slows and different sectors and issuers diverge in navigating the contraction, some disciplined active manager will successfully separate the winners from the losers and dynamically adapt to new information and new conditions.

Although outperformance is never guaranteed, investors who use a disciplined manager selection process, coupled with low costs, increase the potential for positive and consistent alpha over the long term. Investors should have the patience to let these factors play out, not just in 2023 but over the next decade.


For more information about Vanguard funds, visit to obtain a prospectus or, if available, a summary prospectus. Investment objectives, risks, charges, expenses, and other important information about a fund are contained in the prospectus; read and consider it carefully before investing.



El uso de este sitio significa que aceptas nuestros términos y condiciones de uso y politica de privacidad.

© 2022 VIGM, S.A. DE C.V. Asesor en Inversiones Independiente. Todos los derechos reservados.

Este sitio web va dirigido a inversionistas institucionales e inversionistas sofisticados por lo que Vanguard México no tendrá ninguna responsabilidad por el uso que den a la información contenida en la presente página, inversionistas que no sean sofisticados o institucionales.

En caso de discrepancia entre la información de esta página de Internet y la contenida en la documentación legal de los productos, prevalecerá esta última.

VIGM, S.A. de C.V. Asesor en Inversiones Independiente (“Vanguard México”) número de registro: 30119-001-(14831)-19/09/2018. El registro de Vanguard México ante la Comisión Nacional Bancaria y de Valores (“CNBV”) como un Asesor en Inversiones Independiente no es una certificación de que Vanguard México cumple con la regulación aplicable a los Servicios de Inversión Asesorados ni una certificación respecto a la veracidad y certeza de la información contenida en el presente. La supervisión que la CNBV realiza sobre Vanguard México está limitada únicamente a los Servicios de Inversión Asesorados y no a los demás servicios que presta Vanguard México.

Este material es para fines informativos únicamente, y no constituye oferta ni invitación para comprar o vender valores, y ninguno de dichos valores se ofrecerá ni venderá a persona alguna, en cualquier jurisdicción donde dicha oferta, invitación, compra o venta sea ilegal conforme a la legislación aplicable. El uso de la información de este material queda a la entera discreción del destinatario.

La información sobre valores contenida en el presente debe ser revisada en conjunto con la información de oferta de cada uno de dichos valores, dicha información puede ser encontrada en el website de Vanguard: o

Vanguard México puede recomendar productos de The Vanguard Group Inc. y sus afiliadas, dichas afiliadas y sus clientes pueden mantener posiciones en los valores recomendados por Vanguard México.

Respecto a la información de terceros incluida en el presente documento, aun cuando Vanguard México y The Vanguard Group Inc. utilizan fuentes consideradas fidedignas y se tiene especial cuidado en la selección de estas, no asumimos ninguna responsabilidad por dicha información.

Este documento no debe considerarse como una recomendación de inversión, a fin de que Vanguard Mexico pueda proporcionar una recomendación se deben completar determinados procesos legales y de perfilamiento de cliente.

Este documento es solo para propósitos informativos y no toma en consideración sus antecedentes y circunstancias específicas ni ninguna otra circunstancia relativa a su perfil de inversión que pudiera ser relevante para tomar una decisión de inversión. Recomendamos obtener asesoría profesional basada en sus circunstancias individuales antes de tomar una decisión de inversión.

No hay ninguna garantía de que las proyecciones incluidas en este documento ocurrirán. El desempeño histórico no es garantía de resultados futuros.

Información Importante respecto a riesgo de inversión

Los valores representativos de ETFs solo pueden ser adquiridos o vendidos a través de un intermediario bursátil y no pueden ser redimidos por el fondo emisor excepto en unidades que agrupen un número significativo de dichos valores. Las inversiones en ETFs implican el pago de comisiones de intermediarios bursátiles y diferenciales derivados de la oferta y demanda, ambos factores deben ser considerados antes de invertir. El valor de mercado de los valores representativos de un ETF puede ser mayor o menor al valor de activo neto del mismo.

Todas las inversiones están sujetas a riesgo, incluyendo la posible pérdida del dinero invertido. Las inversiones en fondos o ETFs de bonos están sujeta a riesgos de tasa de interés, crédito e inflación. El respaldo de un gobierno a bonos aplica únicamente a los valores en los que invierte el fondo o el ETF y no previene ni limita las fluctuaciones en el precio de los valores representativos de fondos o ETFs. Los bonos conocidos como High-Yield generalmente tienen calificaciones crediticias de rango bajo y medio y por lo tanto tienen un nivel mayor de riesgo que los que tienen mejores calificaciones crediticias.

Los precios de las acciones de empresas consideradas de mediana y pequeña capitalización fluctúan más que aquellos de las empresas de gran capitalización. Los fondos que concentran sus inversiones en un sector de mercado limitado corren el riesgo de mayor volatilidad en el precio de sus. Las inversiones en valores están sujetas a riesgos políticos y económicos, nacionales y regionales y al riesgo de tipo de cambio, estos riesgos son especialmente altos en los mercados emergentes. Los cambios en los tipos de cambio pueden tener un efecto adverso sobre el valor, el precio o los ingresos de un fondo.